Le Maple Leaf Gardens est un imposant édifice situé au 438 Church Street. Sa caractéristique principale est sa longueur : plus de 106 mètres de longueur (plus d’un terrain de football) sur la rue Carlton et 86 mètres sur Church Street. Le Gardens est une grande bâtisse rectangulaire aux briques de couleur chamois.

Il a été construit en 1931 par les architectes de l’agence montréalaise Ross & Macdonald en coopération avec Jack Ryrie and Mackenzie Waters. L’édifice combine deux styles architecturaux ce qui donne un aspect plus élégant à ce bloc très imposant.

L’architecture du Maple Leaf Gardens comprend des éléments d’art déco des années 20 et des éléments de l’art moderne des années 30. Les façades du Gardens sont symétriques avec de légers changements dans le plan des murs pour insister sur la partie centrale. Les fenêtres sont verticales ajoutant à l’effet de hauteur. Bien qu’il ait été construit pendant la Dépression, le Gardens incorpore quelques éléments décoratifs subtils comme des angles en brique et des panneaux de pierre avec des zig-zag évoquant la forme d’un “M.”

On remarquera en particulier son grand dôme couronné d’une lanterne, des fenêtres à tympan de pierre, des boiseries encadrant les entrées ainsi que les mâts de drapeaux.

Maple Leaf Gardens
Entrée du Maple Leaf Gardens sur Carlton Street

La construction a été commandée par Conn smythe pour accueillir le Toronto Maple Leafs Hockey Club. Les Maple Leafs de Toronto sont une franchise de hockey sur glace professionnel. Aujourd’hui, le club des Maple Leafs de Toronto fait partie de la Ligue nationale de hockey (LNH). L’édifice a été construit en un temps record, 5 mois et demi, par 700 travailleurs qui ont oeuvré jour et nuit.

Par la suite, les lieux ont aussi abrité de nombreux événements comme des spectacles de cirque, de l’opéra, des manifestations à l’époque de la Dépression, des compétitions de danse en roller, des concerts des Beatles, de Madonna ou d’Elvis Presley. Quelques événements historiques comme le 21e Match des Étoiles de la Ligue nationale de hockey (le 16 janvier 1968) et le Concert de Bob Marley & The Wailers (le 1er novembre 1979) s’y sont déroulés.

Le Dr Bliss, professeur d’histoire à l’Université de Toronto rappelle, dans le rapport présenté en 1989 pour que le bâtiment devienne un site historique, que la rapidité de la construction fut un événement médiatique. De plus, l’ouverture de l’édifice a coïncidé avec le développement de la radio au Canada via l’émission Hockey Night in Canada. Cette émission a duré 50 ans et est devenue très populaire.

Maple Leaf Gardens
Tympans de pierre des fenêtres

Le Dr Bliss ajoute encore que la valeur patrimoniale de l’édifice repose sur le fait qu’il est “la cathédrale du Hockey Canadien dans son âge d’or”. Il fait un parallèle avec le Colisée de Rome pour illustrer comment un lieu sportif peut devenir l’icône culturelle associée à une ville.

Le toit est une prouesse architecturale, les poutres du dôme géant enjambent la surface de glace de telle sorte qu’aucune colonne ne bloque la vue des fans de hockey. Une autre technique sera employée dans le même but pour le War Memorial Gymnasium de Vancouver 20 ans plus tard.

La dernière partie a eu lieu au Maple Leaf Gardens en 1999, les joueurs ont déménagé ensuite au Air canada Center, 40 Bay Street.

En 2004, les Amis du Maple Leaf Gardens ont lutté pour conserver au bâtiment sa fonction de stade, mais il a été vendu à Loblaws pour être converti en un marché qui n’a pas encore vu le jour. En 2009, Loblaws et l’Université Ryerson ont annoncé que le Maple Leaf Gardens réouvrirait au printemps 2011 en tant que salle multisports pour les étudiants de Ryerson, avec un magasin Loblaws grocery au rez-de-chaussée et un parking souterrain.

Maple Leaf Gardens
La façade incorpore de légers changements dans le plan des murs

Des souvenirs historiques du lieu, comme les chaises par exemple, seront vendus aux enchères pour contribuer au financement du projet. Un petit musée sera aussi installé pour commémorer le passé du site. On annonce que les rénovations préserveront l’intégrité du lieu tel que Conn Smythe le voyait.

Photographies : copyright © Planètecastor

Adresse:
438 Church Street

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