Le Cratère des Pingualuit

Ce cratère se trouve à environ cent kilomètres au sud-ouest de la ville de Kanjiqsujuaq, au Nunavik. Il est situé dans le nord-ouest de la région de la baie James.

Pingualuit est un mot inuit qui est le pluriel de Pingualuk signifiant «bouton éruptif». On explique cette appellation par la présence de nombreuses petites collines en forme de bouton éruptif autour du cratère. Le cratère était appelé Chubb Crater de 1950 à 1968, puis cratère du Nouveau-Québec de 1968 à 1999, pour enfin retrouver en 1999 son nom originel de Pingualuit.

Le Cratère a un diamètre de 3,4 kilomètres en moyenne et une superficie de près de 6,6 kilomètres carrés. Sa profondeur est d’environ 260 mètres. Il a été formé il y a 1,4 million d’années (ce qui est assez récent par rapport à d’autres cratères) par un météorite de près de 120 m de diamètre.

Cratère des Pingualuit
Cratère des Pingualuit, Copyright © Gilles Boutin

En 1943, un avion de l’armée américaine découvre le cratère de Pingualuit que les Inuits connaissent déjà. Le cratère aurait d’ailleurs servi de repère pour la livraison d’avions en Europe durant la deuxième guerre mondiale. C’est en 1946 que Jake F. Drake, lieutenant de l’Aviation Royale du Canada, en prend les premières photos.

C’est alors que commence une série d’expéditions scientifiques. En 1950, Frederick W. Chubb, un prospecteur, et le docteur V. Ben Meen, directeur du Royal Ontario Museum of Mineralogy sont les premiers à étudier le cratère. En 1951, des chercheurs de la National Geographic Society et du Royal Ontario Museum révèlent les résultats des premières analyses sur les eaux du cratère.

Un chercheur de l’Université de Montréal, Michel A. Bouchard dirige en 1988 une équipe d’une vingtaine de scientifiques qui réalisera une étude approfondie du site. Les scientifiques de l’équipe du professeur Bouchard ont établi la transparence de l’eau par la technique du disque de Secchi. Le disque noir et  blanc de 20 cm de diamètre est immergé dans l’eau jusqu’à ce qu’il devienne invisible. Le disque a disparu à une profondeur de 37 mètres. Un professeur de l’Université de Laval, Reinhard Pienitiz a conduit en 2007 une expédition pour extraire des sédiments du fond du lac.

Carte de localisation du cratère des Pingualuit
Localisation du cratère dans le Parc des Pingualuit, Copyright © Gilles Boutin

L’eau du cratère est d’une pureté absolue, on dit que cette eau compte parmi les plus douces de la planète. Le lac est un des plans d’eau les plus purs du monde car il n’est alimenté que par les précipitations et par le lac Laflamme voisin. Seul l’omble chevalier (Salvelinus alpinus) habite ses eaux.

Le 30 novembre 2007, après des années de planification, le Parc des Pingaluit a pu ouvrir ses portes. Le parc est désormais protégé de l’exploitation minière ou commerciale, les Inuits peuvent toutefois y pratiquer la chasse et la pêche sous l’autorité du Gouvernement régional inuit. La région compte en effet le plus important troupeau de caribous au monde (600 000 têtes).

Source des photographies :
Le Cratère des Pingualuit, Copyright © Gilles Boutin - Association touristique du Nunavik

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Voir aussi :

  • Le cratère des Pingualuit, une vidéo de Gilles Boutin