Le port de Churchill est situé à l’embouchure de la rivière Churchill, dans la baie d’Hudson, à plus de 1000 km au nord de Winnipeg. Il a gardé l’allure d’une ville de pionniers, sans hôtels de luxe ni rues goudronnées. Churchill compte environ 1100 habitants. La ville n’est accessible que par avion ou par train à partir de Winnipeg, Thompson ou The Pas.

Les premiers Européens à explorer la Baie furent Henri Hudson et Jens Munck. Henry Hudson y arrive en 1608, tandis que Jens Munck, l’explorateur Danois hiverne dans la région entre 1619 et 1620. Mal équipé pour les rigueurs de l’hiver, 62 sur les 64 membres de son équipe périrent des effets du scorbut, de la trichinose ou moururent de froid.

Le port était un important point d’entrée au Canada pour les premiers explorateurs au XVIIIe siècle. La Compagnie La baie d’Hudson y installa un avant poste en 1717, appellé Fort Churchill. Churchill devient en 1769 le premier site d’observations astronomiques faites au Canada. Elle devient aussi le lieu de départ du premier voyage de Samuel Hearne vers l’océan Arctique.

Une nouvelle agglomération nommée Fort Churchill, située 5 miles à l’est de Churchill a été établie en 1942 par l’Air force des États-Unis, faisant partie d’un projet d’opérations aériennes vers l’Europe. Après la Deuxième guerre mondiale, le Canada et les États-Unis y ont conjointement organisé un centre expérimental et d’entraînement. La base a été officiellement fermée en août 1980.

Aujourd’hui, les visiteurs peuvent observer la faune: les ours polaires, les bélugas, et la superbe flore de la toundra. En effet, en automne, les ours commencent à se regrouper pour chasser le phoque, ils attendent que la glace se forme. Leur odorat leur permet de déceler la présence de phoques sous 1 mètre de neige ou de glace et à 32 km à la ronde.

À cette saison, il passe jusqu’à 150 ours près de Churchill. C’est pourquoi on appelle la ville: “la capitale mondiale des ours polaires”. Soyez prudent, le meilleur moyen de les observer est d’emprunter le buggy de la toundra (grand autocar surélevé). Les autres attractions de Churchill comprennent le Parc national du Fort du Prince de Galles ainsi que le célèbre musée Eskimo.

Site officiel : www.churchill.ca/

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