On sait depuis longtemps que le littoral ouest du Canada fut exploré par des Espagnols, des Russes et des Britanniques au cours du XVIIIe siècle. Cependant, un chercheur de la Colombie-Britannique, M. Samuel Bawlf, a déclaré en 2000 qu’il aurait trouvé des indices dans les archives de l’amirauté britannique, confirmant que sir Francis Drake aurait visité l’Île-de-Vancouver en 1579.

Ce célèbre marin, amiral de la flotte anglaise, aurait fait un voyage d’exploration autour de l’île à bord de son navire Golden Hind lors d’une mission secrète, afin de choisir un site propice à l’implantation d’une future colonie britannique. Il aurait ainsi parcouru les côtes de l’actuelle Colombie-Britannique, de l’Alaska, des États de Washington et de l’Orégon, puis il aurait finalement recommandé l’île-de-Vancouver comme centre de l’implantation britannique dans ces parages.

En outre, dans son rapport à la reine Elisabeth I, sir Francis Drake signale qu’il a découvert le passage du Nord-Ouest, soit la route reliant l’océan Pacifique et l’océan Atlantique, recherchée par de nombreux explorateurs européens. Cette «découverte» (en fait, l’amiral aurait confondu l’entrée de ce mythique passage avec l’un des détroits parsemant les côtes de la Colombie-Britannique), était tellement importante que la reine a décidé de garder le secret sur ce rapport. En conséquence, il aurait été oublié dans les archives de l’amirauté pendant plus de 400 ans.

Francis Drake est envoyé par la reine Elizabeth vers le Pacifique le 13 décembre 1577. Il rentre à Plymouth le 26 septembre 1580 après avoir fait le tour du monde en trois ans. Les circonstances de sa célèbre traversée pleine d’aventures, de combats contre les Espagnols, de complots, de pénuries et de morts, sont bien connues.

Selon Samuel Bawlf, sir Francis Drake aurait fondé le poste de Nova Albion à l’entrée de la Vallée de Comox, sur l’île-de-Vancouver. Cependant, on peut interpréter différemment certains passages dans les rapports sur le voyage de Drake. Aussi la polémique sur le rôle de Francis Drake dans la découverte de la province est-elle loin d’être finie.