John George Brown, homme légendaire de l’Alberta, fut un grand explorateur de l’époque de la colonisation de l’ouest canadien.

Il est né en 1839 à Clare, en Irlande. Il s’engage dans l’armée britannique et est envoyé en Inde, où il combat lors de la rébellion des Indiens. En 1861, il quitte l’armée et émigre en Amérique du Nord.

Au Canada, les aventures remarquables de M. Brown commencent en 1862, lors de la fièvre de l’or du Cariboo, en Colombie-Britannique. Il se rend à Barkerville, centre d’exploitation aurifère, sans un sou en poche.

À cette époque, il fait la connaissance de la tribu des Amérindiens Kootenay. Il prend alors le surnom sous lequel on le connaîtra un peu partout dans l’ouest canadien. Il reste au Cariboo jusqu’en 1864.

Ensuite, il est à tour de rôle policier dans la ville de Wild Horse Creek, facteur des frontières, chasseur de bisons, puis ranger durant la rébellion de Louis Riel, en 1885. Il est blessé par une flèche au cours d’un combat contre les Pieds-Noirs (une nation amérindienne). Puis il est capturé par les guerriers Sioux du célèbre chef Sitting Bull, mais il réussit à s’échapper.

En 1877, Brown est accusé de meurtre par les autorités de la ville de Fort Benton, dans l’État du Montana, mais il est acquitté.

En 1865, Brown avait déjà parcouru la région des lacs Waterton, au sud-ouest d’Alberta. Il y revient en 1877. Il fait différents métiers: chasseur, pêcheur, guide des voyageurs qui traversent les montagnes en route vers l’ouest, cultivateur…

Dans les années 1880, Kootenay Brown prend conscience de la beauté naturelle des lieux qu’il parcourt. En voyant la prolifération des fermes et la disparition de la nature sauvage, il décide de lutter pour la conservation de la nature.

Brown convainc donc les propriétaires de ranchs d’agir. Ses amis adressent une lettre au gouvernement fédéral demandant la création d’un parc national autour des lacs Waterton. Ces efforts sont couronnés de succès et le Parc National de Waterton est fondé en 1911. Kootenay Brown en est nommé superintendant.

Il meurt en 1916, à l’âge de 77 ans. Il est enterré sur le site du parc qui lui doit son existence.

Kootenay Brown est resté dans la mémoire du peuple de la Colombie-Britannique et de l’Alberta comme un homme honnête, aimé par ses amis et respecté par ses ennemis, capable de faire face à tous les dangers, de défendre ses principes et de lutter pour la cause qu’il considérait juste.

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