Le parc national de Banff (Banff National Park), a été créé en 1885, c’était le premier parc national du Canada. Il se déploie sur un territoire de 6 641 kilomètres carrés. Ce parc a été déclaré le site patrimonial du monde (World Heritage Site) par l’UNESCO (à noter que la zone protégée par l’UNESCO est de 20 mille kilomètres carrés, soit beaucoup plus vaste que le territoire du parc).

Le réseau de sentiers du parc de Banff est long de plus de 1600 kilomètres.

Le parc est habité par des orignaux, des ours noirs, des chevreuils, des cerfs, des chèvres sauvages qui vivent dans les montagnes. D’ailleurs, le troupeau de caribous le plus grand de l’Alberta s’y trouve.

Montagnes de Banff
 Mont Rundle et Bow River à Banff  - Copyright © PlanèteCastor

Sur le territoire du parc, on compte environ une douzaine de villages et de petites villes, dont la ville de Banff, la plus grande communauté dans les limites du parc, située dans la partie sud-ouest. C’est à Banff que se trouvent la plupart des services pour les touristes, ainsi qu’un grand nombre de gîtes et d’hôtels.

La plupart des visiteurs y viennent en juillet et en août, quand les températures atteignent 22 degrés Celsius. En hiver, les températures descendent jusqu’à 30 degrés au-dessous de 0, mais en général, elles se maintiennent autour de 5 à 10 degrés au-dessous de 0, des conditions idéales pour le ski.

L’autre communauté importante est Hamlet of Lake Louise, le village du lac Louise.

À Banff et à Hamlet of Lake Louise, on peut profiter des services de nombreux opérateurs de tourisme, louer des skis, des raquettes de neige, des vélos de montagne.

La distance entre le parc de Banff et Calgary est d’environ 100 kilomètres et on y arrive en une heure et demie en suivant l’Autoroute Transcanadienne.Des stations de ski réputées sont situées dans le parc. Il s’agit des stations de ski Norquay, Sunshine Village et Lake Louise Mountain Resort.

Le parc de Banff est ouvert en toute saison. Toutefois, pour visiter le parc, un permis est requis. Ce permis peut être obtenu aux entrées du parc.

Au total, le parc de Banff est visité annuellement par plus de 4 millions de visiteurs. Un grand nombre d’entre eux préfèrent passer quelques jours dans la nature sauvage en profitant d’un des 2500 sites de camping du parc.

Les montagnes du parc national de Banff sont nées il y a 45 millions d’années (certaines sont vieilles de 120 millions d’années).

Le sommet le plus haut du parc est le Mont Forbes qui a une hauteur de 3 612 mètres. Les montagnes les plus visitées et les plus belles sont le Mont Tunnel (1,690 mètres d’altitude), le Mont Rundle (2,949 mètres), le Mont Cascade (2,998 mètres), le Mont Norquay (2,134 mètres), le Mont Sulphur (2,281 mètres). Par ailleurs, dans les montagnes de Banff, on compte plus de mille glaciers.

C’est sur le territoire du parc de Banff que se trouvent les cavernes Castleguard (Castleguard Caves), le réseau de cavernes le plus long au Canada.

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